Orangutanes de Borneo: ¿reintroducción de animales confiscados?

Banes GL, Galdikas BMF, Vigilant L. Reintroduction of confiscated and displaced mammals risks outbreeding and introgression in natural populations, as evidenced by orangutans of divergent subspecies. Scientific Reports 6: 22026, 2016.

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Fotografía de Jesús Olivero

Los orangutanes de Borneo (Pongo pygmaeus) están en peligro de extinción. Su población se ha reducido un 50 % en los últimos 60 años, entre otras razones por el expolio de individuos para su comercialización como animales de compañía. Con frecuencia, algunos orangutanes en cautividad son rescatados por las autoridades, y entonces se los somete a un proceso de aclimatación antes de devolverlos a la naturaleza, generalmente en «santuarios» sujetos a protección. Uno de estos santuarios es el Parque Nacional Tanjung Puting, al sur de Borneo (Indonesia). Allí, la Dra. Biruté Galdikas fundó en 1971 el Campamento Leakey (mentorada por el famoso paleoantropólogo Dr. Louis Leakey, como lo fueron también las Dras. Jane Goodall y Dian Fossey). Desde entonces, el Campamento Leakey ha devuelto más de 90 orangutanes a la libertad. Sin embargo, el artículo publicado en Scientific Reports pone de manifiesto la necesidad de nuevos planteamientos en las políticas de reintroducción, tras descubrirse que, entre los orangutanes del santuario, hay al menos 22 individuos híbridos de dos subespecies: P. p. pygmaeus y P. p. wurmbii. Sólo la segunda de éstas es autóctona en los bosques de Tanjung Puting. La distinción entre individuos de diferentes subespecies de orangután es difícil a simple vista, así que el análisis genético debería formar parte de los protocolos previos a la decisión sobre dónde debe ser reincorporado cada individuo. La introgresión de representantes genéticamente divergentes en una población puede tener efectos negativos en la fertilidad de la descendencia. A pesar de que las subespecies de Borneo divergieron hace unos 176 000 años, no se ha observado en los orangutanes híbridos de Tanjun Puting problemas de fertilidad. Sin embargo, el riesgo al que podrían haber estado expuestas sus poblaciones se percibe al considerar que, hasta 2004, aún se consideraba el orangután de Sumatra (P. abelii) una subespecie más de P. pigmaeus. La hibridación entre especies podría haber supuesto un peligro para la supervivencia de los posibles descendientes, y en cualquier caso habría interferido gravemente en el mantenimiento de las características ecológicas naturales de un enclave de gran importancia para la biodiversidad. Aproximadamente 1 500 orangutanes esperan a ser urgentemente liberados en los bosques de Malasia e Indonesia. El éxito de su reincorporación al medio natural podría depender, por tanto, de un pequeño cambio en los protocolos de reintroducción.

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