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Dos conocidos y muy inesperados

La otra sorpresa viene de Marruecos y nos atañe directamente en tanto que se refiere a Homo sapiens. A principios de los años sesenta del siglo pasado una prospección minera descubrió accidentalmente un yacimiento fosilífero en Jebel Irhoud, al oeste de Marrakech. En él se encontraron numerosos restos fósiles con neurocráneos parecidos al de los neandertales, pero con caras más similares a la de los humanos anatómicamente modernos. A su vez, aparecían numerosas industrias líticas que también recordaban a las herramientas de piedra musterienses, típicas de neandertales. Dado que la edad atribuida a los mismos por aquel entonces era de unos 40.000 años, nadie pensaba que pudieran estar relacionados con nuestra especie.

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Viejas oxidadas, pioneras de la vida

Mattew S. Dodd, del Centro de Nanotecnología de Londres y amigos de otros centros de investigación (Nature 543, 2017) han encontrado en el ártico canadiense unas rocas sedimentarias con microtubos fósiles de hematita oxidada, indicios directos de la actividad microbiana más antigua conocida hasta la fecha: hace al menos 3,770 millones de años, ya existían bacterias capaces de obtener energía oxidando el hierro en los tumultuosos –químicamente hablando– ambientes de las primigenias chimeneas hidrotermales submarinas.

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¿No quieres agua…? ¡toma tres Tierras!

En realidad 7 tierras, de las cuales 3 parecen contener agua, han descubierto Michaël Guillon y un multitudinario «et al.» internacional (Nature 542, 2017). Los sensores de infrarrojo del telescopio espacial Spitzer de la NASA señalaron la presencia de siete planetas rocosos alrededor de la estrella TRAPPIST-1, una enana roja a casi 40 añoz-luz de nosotros, durante su tránsito por delante de ella en una observación que duró tres semanas a finales de 2016.

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Agua en Europa… ¿y vida también?

William Sparks y sus compañeros astrónomos (2016) del Space Telescope Science Institute de Baltimore (EE. UU.) explicaron en público a finales de septiembre que, apuntando el telescopio Hubble a Europa, encontraron evidencias de lo que podrían ser géiseres de agua abriéndose paso a través de la corteza de hielo de esta luna de Júpiter. Aunque en 1998 ya se tenían evidencias por espectroscopía y en 2013 se fotografiaron por primera vez en ultravioleta en el polo sur de la luna, esta nueva prueba parece demostrar la presencia de agua líquida en Europa …

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Orangutanes de Borneo: ¿reintroducción de animales confiscados?

Los orangutanes de Borneo (Pongo pygmaeus) están en peligro de extinción. Su población se ha reducido un 50 % en los últimos 60 años, entre otras razones por el expolio de individuos para su comercialización como animales de compañía. Con frecuencia, algunos orangutanes en cautividad son rescatados por las autoridades, y entonces se los somete a un proceso de aclimatación antes de devolverlos a la naturaleza, generalmente en «santuarios» sujetos a protección. Uno de estos santuarios …

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Encuentros con las novedades

Encuentros en la Biología estrena en el presente número la sección Encuentros con las Novedades. En este apartado animamos a los lectores a participar volcando su propia reflexión sobre cualquier avance científico relacionado con el ámplio área de la biología. En la presente edición, José Antonio Pérez Claros ha puesto el cebador de esta sección con excelentes reseñas sobre dos importantes avances en biología evolutiva.