¿Qué hacen aquí estos virus gigantes?: Nuevos aspectos sobre la explicación del origen y evolución de los virus

Los Megavirus son un grupo de virus gigantes que infectan fundamentalmente a amebas y que poseen características únicas en el mundo de los virus. Los viriones tienen tamaños entre 2 y 15 veces mayores que los virus más grandes conocidos, como poxvirus, herpesvirus e iridovirus, y sus genomas contienen de 50 a 250 veces más genes, con grandes proporciones de genes únicos entre los virus, y muchos de ellos con funciones desconocidas. Además, estos virus penetran en las amebas a través de un proceso de fagocitosis sin necesidad de una interacción específica con los receptores celulares, como ocurre en el resto de los virus conocidos. Una importante controversia se ha planteado sobre si estos Megavirus conforman un cuarto brazo del árbol de la vida, aparte de los dominios Bacteria, Archaeae y Eukarya. No se han detectado genes que sean compartidos por todos los Megavirus, y solo cinco grupos principales de virus se ha demostrado que son monofilético.

Figura 1. Imagen de una gorgonia (Callogorgia verticillata) que evoca la forma de un árbol de clasificación con toda su complejidad.

Genes bacterianos transferidos lateralmente a los genomas eucarióticos, al servicio del análisis filogenético de los seres vivos

El uso de secuencias moleculares vinculadas a eventos históricos de transferencia lateral de genes, desde
células bacterianas al núcleo de las células eucariotas, está permitiendo avanzar en la clasificación de los
seres vivos. Estudios recientes basados en estas secuencias corroboran la monofilia de los eucariotas, y
apoyan el carácter episódico de los eventos de transferencia genética a través de endosimbiosis.